¿Existe un Décimo Planeta?

Un objeto de tamaño planetario podría estar orbitando el Sol, en las heladas capas del sistema solar más allá de Plutón.

Científicos del Laboratorio Lunar y Planetario (LPL) de la Universidad de Arizona han determinado que un objeto invisible con una masa similar a la de la Tierra o Marte podría estar escondido en el Cinturón de Kuiper, una región más allá de Neptuno llena de miles de asteroides congelados, cometas y planetas enanos.

 En enero de 2016, un grupo de científicos predijo la existencia de un planeta del tamaño de Neptuno orbitando el Sol, muy lejos, más allá de Plutón, unas 25 veces más lejos. Este planeta hipotético fue denominado "Planeta Nueve", así que si ambas predicciones son correctas, uno de estos objetos putativos podría ser el décimo planeta del sistema solar.

El llamado "objeto de masa planetaria" descrito por los científicos de la LPL parece afectar las órbitas de una población de rocas espaciales heladas en el Cinturón de Kuiper. Estos Objetos Distantes del Cinturón de Kuiper (KBO) han inclinado sus órbitas alrededor del Sol hacia algo llamado el plano invariable del sistema solar, normalmente ahí permanecen sin ser alterados.

Impresión artística del probable Paneta 10. Crédito: Heather Roper/LPL

Pero las órbitas de las KBO más distantes se alejan del plano invariable en un promedio de 8 grados, lo que indica la presencia de un objeto más masivo que deforma su entorno con su campo gravitacional, dijeron los investigadores en un estudio que se publicará en La Revista Astronómica.

"La explicación más probable para nuestros resultados es que hay una masa invisible", dijo en un comunicado Kat Volk, investigador postdoctoral de LPL y autor principal del estudio. "Según nuestros cálculos, algo tan masivo como Marte sería necesario para causar la deformación que medimos".

Estas KBO actúan muy parecidas a las pirinolas, dijo Renu Malhotra, profesor de ciencias planetarias en LPL y coautor del nuevo estudio, en el comunicado.

"Imagina que tienes muchas y rápidas pirinolas girando, y le das a cada uno un ligero codazo ... Si luego tomas una instantánea de ellas, verás que sus puntas de giro estarán en diferentes orientaciones, pero en promedio, estarán apuntando al campo gravitacional local de la Tierra ", dijo. "Esperamos que cada uno de los ángulos de inclinación orbital de los KBO esté en una orientación diferente, pero en promedio, estarán apuntando perpendicularmente al plano determinado por el sol y los grandes planetas".
Puede sonar mucho como el misterioso Planeta Nueve, pero los investigadores dicen que el así llamado objeto de masa planetaria es demasiado pequeño y demasiado cercano para ser la misma cosa. El Planeta Nueve se encuentra supuestamente entre 500 y 700 unidades astronómicas (UA) de la Tierra, y su masa es aproximadamente 10 veces la de la Tierra. (Una AU es la distancia media a la que la Tierra orbita el Sol, 150 millones de kilómetros.) Plutón orbita al Sol a una distancia máxima de menos de 50 UA.

"Eso está demasiado lejos para influir en estas KBOs", dijo Volk. "Ciertamente tiene que estar mucho más cerca de 100 UA para afectar sustancialmente a los KBOs en ese rango".

 Aunque hasta el momento no se han encontrado objetos de tamaño planetario en el Cinturón de Kuiper, los investigadores están optimistas de que el Gran Telescopio Sinóptico(LSST), actualmente en construcción en Chile, ayudará a encontrar estos mundos ocultos. "Esperamos que la LSST aumente el número de KBOs observados de unos 2.000 a 40.000", dijo Malhotra.


"Hay mucho más KBOs allá afuero - solo queno los hemos visto todavía," Malhotra agregó. "Algunos de ellos son demasiado lejanos y oscuros incluso para queel LSST los detecte, pero debido a que el telescopio cubrirá el cielo mucho más ampliamente que las instalaciones actuales, debería ser capaz de detectar este objeto, si está ahí fuera".